Un anno dopo l’eruzione vulcanica, molte delle barriere coralline di Tonga rimangono silenziose

15 gennaio (Reuters) – Un anno dopo la massiccia eruzione di un vulcano sottomarino nel Pacifico meridionale, l’isola di Tonga sta ancora affrontando danni alle sue acque costiere.

Quando è esploso Hunga-Tonga-Hunga Ha’apai, ho inviato un Terremoto Intorno al mondo colonna di acqua e cenere che sono saliti più in alto nell’atmosfera di qualsiasi altra cosa mai registrata, e hanno innescato tsunami che sono rimbalzati in tutta la regione e si sono schiantati sull’arcipelago che si trova a sud-est delle Fiji.

Le barriere coralline furono ridotte in macerie e molti pesci morirono o migrarono via.

Il disastro ha peggiorato le condizioni della popolazione di Tonga, più dell’80% della quale dipendeva già dalla pesca nella barriera corallina, secondo i dati della Banca mondiale del 2019. Dopo l’eruzione, il governo tongano ha dichiarato che avrebbe cercato 240 milioni di dollari per il recupero, compresi i miglioramenti della sicurezza alimentare. Subito dopo, la Banca mondiale ha fornito 8 milioni di dollari.

“Per quanto riguarda il piano di recupero… stiamo aspettando fondi per coprire le spese associate alla pesca su piccola scala lungo le comunità costiere”, ha dichiarato Buasi Ngalwaf, capo della scienza presso il Ministero della pesca di Tonga.

Scogliera silenziosa

La stragrande maggioranza del territorio di Tonga è oceano, con la sua zona economica esclusiva che si estende su quasi 700.000 chilometri quadrati (270.271 miglia quadrate) di acqua. Mentre la pesca commerciale contribuisce solo per il 2,3% all’economia nazionale, la pesca di sussistenza è fondamentale per costituire un alimento base della dieta tongana.

L’Organizzazione delle Nazioni Unite per l’alimentazione e l’agricoltura ha stimato in un rapporto di novembre che l’eruzione vulcanica è costata al settore della pesca e dell’acquacoltura del paese circa 7,4 milioni di dollari, una cifra significativa per l’economia di quasi 500 milioni di dollari di Tonga. Le perdite sono state in gran parte attribuite alla distruzione di pescherecci, con circa la metà di questi danni nel settore della pesca artigianale, sebbene anche alcune navi commerciali siano state danneggiate.

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Poiché il governo tongano non segue da vicino la pesca di sussistenza, è difficile stimare l’impatto dell’eruzione sui raccolti di pesce.

Ma gli scienziati dicono che a parte il possibile esaurimento di alcuni stock ittici, ci sono altri segnali preoccupanti che la pesca potrebbe richiedere molto tempo per riprendersi.

I giovani coralli non riescono a maturare nelle acque costiere intorno al sito dell’eruzione e molte aree un tempo sede di coralli sani e abbondanti sono ora sterili, secondo un sondaggio governativo di agosto.

La cenere vulcanica probabilmente ha soffocato molte delle barriere coralline, privando i pesci delle loro zone di alimentazione e di riproduzione. L’indagine ha rilevato che nessuna vita marina era sopravvissuta vicino al vulcano.

Nel frattempo, lo tsunami che si è ingrossato nelle acque che circondano l’arcipelago ha colpito grandi barriere coralline pietrose, creando campi di macerie coralline. E mentre alcuni coralli sono sopravvissuti, i suoni scoppiettanti, schioccanti e sferraglianti del foraggiamento di gamberi e pesci, segno di un ambiente sano, sono scomparsi.

Il rapporto del sondaggio ha rilevato che “le barriere coralline di Tonga erano silenziose”.

rinunciare all’agricoltura

L’agricoltura ha dimostrato di essere un’ancora di salvezza per i tongai che affrontano acque vuote e barche danneggiate. Nonostante le preoccupazioni che la cenere vulcanica, che ha coperto il 99% del paese, renderebbe il suolo troppo tossico per le colture in crescita, “la produzione alimentare è ripresa con impatti minimi”, ha affermato Seusio Halafato, uno scienziato del suolo che parla a nome del governo di Tonga .

I test del suolo hanno rivelato che la cenere caduta non era dannosa per l’uomo. E mentre gli ignami e le patate dolci morirono durante l’eruzione e gli alberi da frutto furono bruciati dalla caduta della cenere, iniziarono a riprendersi una volta che la cenere fu lavata via.

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“Abbiamo sostenuto il lavoro di recupero preparando il terreno, piantando orti e colture di radici nelle fattorie, nonché esportando colture come meloni e zucche”, ha detto Halavato a Reuters.

Ma ha affermato che il monitoraggio a lungo termine sarà cruciale e Tonga spera di sviluppare una strategia nazionale per il suolo e aggiornare un laboratorio di analisi del suolo per aiutare gli agricoltori.

acqua del cielo

Gli scienziati stanno anche ora valutando l’impatto dell’eruzione sull’atmosfera. Mentre le eruzioni vulcaniche sulla terraferma espellono principalmente cenere e anidride solforosa, i vulcani sottomarini espellono più acqua.

L’eruzione di Tonga non è stata diversa, con il pennacchio bianco-grigiastro che ha raggiunto i 57 chilometri (35,4 miglia) di diametro e ha pompato 146 milioni di tonnellate di acqua nell’atmosfera.

Il vapore acqueo può rimanere nell’atmosfera fino a un decennio, intrappolando il calore sulla superficie terrestre e provocando un ulteriore riscaldamento globale. Più vapore acqueo nell’atmosfera potrebbe anche aiutare a ridurre lo strato di ozono, che protegge il pianeta dai dannosi raggi UV.

“Questo vulcano ha aumentato la quantità totale di acqua globale nella stratosfera del 10 percento”, ha affermato Paul Newman, capo scienziato per le scienze della Terra presso il Goddard Space Flight Center della NASA. “Stiamo iniziando solo ora a vederne l’impatto”.

(Questa storia è stata corretta per correggere una parola nel titolo e la sequenza temporale nel quarto paragrafo)

(Segnalazione di Gloria Dickey a Londra). Segnalazione aggiuntiva di Kirsty Needham. Montaggio di Katie Daigle e Thomas Janowski

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