Lo studio afferma che gli pterosauri erano ricoperti di piume colorate

Ora lo sappiamo. Non solo questi rettili volanti hanno piume, ma possono anche controllare il colore di queste piume a livello cellulare per creare un piumaggio multicolore. In un modo che ricorda gli uccelli moderni, Svelata una nuova ricerca.

Questi modelli di colore, determinati dai pigmenti di melanina, potrebbero essere stati usati come un modo per comunicare tra loro le specie di pterosauri. Uno studio dettagliato di questi risultati è stato pubblicato mercoledì sulla rivista temperare la natura.

I ricercatori hanno analizzato il poggiatesta fossilizzato di Tupandactylus Imperator, uno pterodattilo vissuto 115 milioni di anni fa in Brasile. A un esame più attento, i paleontologi si sono resi conto che la parte inferiore di questo enorme poggiatesta era ricoperta da due tipi di piume: piume corte e filiformi che assomigliano a più capelli, nonché piume più delicate che si ramificavano come piume di uccelli.

“Non ci aspettavamo affatto di vederlo”, ha detto l’autrice principale dello studio Aude Cincotta, paleontologa e ricercatrice post-dottorato. presso l’University College Cork in Irlanda, in una dichiarazione.

“Per decenni, i paleontologi hanno discusso se gli pterosauri avessero piume”, ha detto Cincotta. “Le piume nel nostro campione chiudono per sempre quel dibattito perché è così ovvio che si è biforcato fino in fondo, proprio come gli uccelli di oggi”.

Il team di ricerca ha studiato le piume con un microscopio elettronico ed è stato sorpreso di trovare i melanosomi conservati, o granuli di melanina. Questi pellet avevano forme diverse, a seconda dei tipi di piume a cui erano associati nei fossili di pterosauro. Il colore incompleto si trova anche nei tessuti molli conservati.

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“Negli uccelli oggi, il colore delle piume è strettamente correlato alla forma del melanosoma”, ha affermato in una nota Maria McNamara, professoressa di paleontologia all’University College Cork of Biological, Earth, and Environmental Sciences.

“Poiché le specie di piumaggio degli pterosauri avevano diverse forme di melanosomi, questi animali dovevano possedere il macchinario genetico per controllare il colore delle loro piume. Questa caratteristica è essenziale per la modellazione del colore e mostra che la colorazione era un tratto importante anche per le prime piume. “

In precedenza, gli scienziati si erano resi conto che gli pterosauri avevano una specie di rivestimento sottile e ispido per mantenerli isolati. Una nuova ricerca conferma che questa peluria è in realtà composta da diversi tipi di piume. Queste piume e la pelle circostante avevano colori diversi, come nero, marrone, zenzero, grigio e altre sfumature associate a diversi granuli di melanina.

“Questo suggerisce fortemente che le piume dello pterosauro avevano colori diversi”, ha detto McNamara. “La presenza di questa caratteristica sia nei dinosauri (inclusi gli uccelli) che negli pterosauri suggerisce un’origine comune, poiché questa caratteristica deriva da un antenato comune che visse nel primo Triassico (250 milioni di anni fa). Quindi la colorazione potrebbe essere stata un’importante forza trainante nell’evoluzione delle piume fino ai primi giorni della loro storia evolutiva”.

Alcuni di questi colori hanno aiutato gli pterosauri a condividere segnali visivi tra loro, ma il team non è del tutto sicuro di cosa significassero quei segnali.

La ricostruzione di questo artista di un Tupandactylus mostra monofilamenti più scuri e piume ramificate più chiare lungo l'apice.

“Avremo bisogno di conoscere la gradazione e lo schema esatti per lavorare su quello”, ha detto McNamara. “Purtroppo, al momento non possiamo fare nessuna delle due cose, con i dati attuali. Abbiamo bisogno di guardare i melanosomi nelle piume su tutto il corpo per vedere se sono modellati, e dobbiamo vedere se tracce di pigmenti non melaninici possono essere trovato.”

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Tupandactylus era una creatura dall’aspetto strano, con un’apertura alare di 16 piedi (5 metri) e una testa enorme (sebbene leggera) con una mascella sdentata. La sua cima gigante aveva fiori irregolari di colore.

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“Potrebbero essere stati usati nei rituali pre-accoppiamento, proprio come alcuni uccelli usano i loro ventagli colorati, le ali e le targhette per attirare gli amici”, ha scritto Michael Benton, professore di paleontologia dei vertebrati presso la School of Earth Sciences dell’Università di Bristol. Articolo di notizie e opinioni pubblicato con lo studio. Benton non è stato coinvolto nella ricerca.

“Gli uccelli moderni sono notevoli per la diversità e la complessità delle loro esposizioni colorate e per il ruolo di questi aspetti della selezione sessuale nell’evoluzione degli uccelli, e lo stesso può essere vero per una vasta gamma di animali estinti, inclusi dinosauri e pterosauri”, ha scritto Benton .

Maria McNamara tiene in mano un esemplare di piume di un piccolo pterosauro.

Questa scoperta potrebbe consentire una migliore comprensione dei dinosauri, che apparvero per la prima volta circa 230 milioni di anni fa e si estinsero insieme ai dinosauri 66 milioni di anni fa.

“Questa scoperta apre opportunità per esplorare nuovi aspetti del comportamento dello pterosauro e per rivisitare esemplari precedentemente descritti per ottenere maggiori informazioni sulla struttura delle piume e sull’evoluzione funzionale”, ha detto McNamara.

Il fossile, originariamente recuperato dal Brasile nord-orientale, è stato rimpatriato grazie agli sforzi di scienziati e donatori privati.

“È molto importante restituire fossili scientificamente importanti come questi ai loro paesi di origine e preservarli in modo sicuro per le generazioni future”, ha affermato in una dichiarazione il coautore dello studio Pascal Godefroyt, paleontologo del Royal Belgian Institute of Natural Sciences. “Questi fossili possono quindi essere messi a disposizione degli scienziati per ulteriori studi e possono ispirare le future generazioni di scienziati attraverso mostre pubbliche che celebrano il nostro patrimonio naturale”.

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