Lo scudo termico gonfiabile della NASA potrebbe far atterrare gli esseri umani su Marte

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Cnn

quando Grande scudo termico sporgente sperimentale nello spazio Di fronte al duro rientro nell’atmosfera terrestre la scorsa settimana, l’aeroshell è sopravvissuto e i funzionari della NASA lo hanno considerato un “grande successo”.

Una dimostrazione tecnologica potrebbe essere la base per la tecnologia di atterraggio che porta gli esseri umani su Marte.

Un test di volo in orbita terrestre bassa della dimostrazione della tecnologia di decelerazione gonfiabile, o LOFTID, ha portato al volo nello spazio del 10 novembre come carico utile secondario insieme al Joint Satellite System Polar Satellite-2, un satellite meteorologico polare.

Dopo che LOFTID si è separato dal satellite polare e si è gonfiato, è rientrato nell’atmosfera dall’orbita terrestre bassa.

Al rientro, LOFTID ha incontrato temperature fino a 3.000 gradi Fahrenheit (1.649 gradi Celsius) e velocità di quasi 18.000 mph (28.968 chilometri all’ora): il test definitivo per i materiali utilizzati per costruire lo scafo gonfiabile, che include una ceramica intrecciata consistenza chiamata carburo di silicio. .

Il Scudo termico e data logger di backup schizzati nell’Oceano Pacifico Circa due ore dopo il varo, a centinaia di miglia dalla costa delle Hawaii, una squadra era di stanza su una barca per recuperare gli oggetti.

I dati grezzi hanno aiutato il team a determinare se la cellula fosse efficace nel rallentare e sopravvivere a una ripida immersione dall’orbita terrestre bassa nell’oceano. Il risultato: “Un clamoroso sì”, ha detto Trudy Curtis, direttore delle offerte tecniche per la direzione della missione della tecnologia spaziale della NASA.

Uno studio completo delle prestazioni di LOFTID dovrebbe richiedere circa un anno.

La missione mira a testare la tecnologia dello scudo termico gonfiabile che potrebbe anche far atterrare missioni robotiche più grandi su Venere o la luna di Saturno, Titano, o restituire enormi carichi utili sulla Terra. Gli attuali scudi d’aria o scudi termici utilizzati dipendono dalle dimensioni dell’involucro del missile. Ma un’antenna gonfiabile potrebbe aggirare quella dipendenza e aprire missioni più pesanti su diversi pianeti.

LOFTID era largo circa 20 piedi (6 m).

Quando un veicolo spaziale entra nell’atmosfera di un pianeta, viene colpito da forze aerodinamiche, che aiutano a rallentarlo. Su Marte, dove l’atmosfera è densa meno dell’1% di quella terrestre, è necessario un aiuto extra per creare la resistenza necessaria per rallentare e far atterrare un veicolo spaziale in sicurezza.

I membri del team di ricerca LOFTID sono fotografati con un aeroshell alle Hawaii.

Ecco perché gli ingegneri della NASA pensano che un’antenna grande e dispiegabile come quella di LOFTID, che si gonfia ed è protetta da uno scudo termico flessibile, potrebbe colpire i freni mentre viaggia attraverso l’atmosfera marziana. L’aeroshell è progettato per creare più nuvole nell’atmosfera superiore per aiutare il veicolo spaziale a rallentare prima, il che impedisce anche un certo surriscaldamento.

Attualmente, la NASA può far atterrare un rover da una tonnellata metrica (2.205 libbre) su Marte, come il rover Perseverance delle dimensioni di un’auto. Qualcosa come LOFTID potrebbe atterrare su Marte da 20 a 40 tonnellate (da 44.092 a 88.184 libbre), ha affermato Joe Del Corso, project manager di LOFTID presso il Langley Research Center della NASA a Hampton, in Virginia.

Quando il team di recupero ha tirato fuori la cellula dall’oceano, sono stati sorpresi di scoprire che l’esterno “sembrava assolutamente incontaminato”, ha detto John DeNono, ingegnere capo LOFTID alla NASA Langley. “Non avrebbe saputo di avere un ritorno così intenso”, ha detto.

In effetti, la struttura gonfiabile è in buone condizioni, sembra che possa essere riutilizzata e fatta volare di nuovo, ha detto Diono, ma ha bisogno di test rigorosi prima di prendere una decisione del genere.

C’è ancora un’enorme quantità di dati da elaborare, comprese le temperature specifiche che LOFTID ha incontrato in vari punti del suo viaggio.

Un doppio arcobaleno è apparso nel cielo sopra lo scudo termico di LOFTID mentre veniva trasportato nel porto delle Hawaii.

Una volta completato lo studio completo, gli scienziati possono utilizzare i risultati per lavorare alla prossima generazione più ampia di LOFTID. L’esperienza è adattata alla demo della corsa con il satellite polare. Successivamente, LOFTID deve espandersi per testare come si comporterà in una missione su Marte, che richiederebbe un aumento delle sue dimensioni complessive da tre a quattro volte.

La missione, iniziata pochi giorni prima Il massiccio razzo Artemis I è partito per un viaggio verso la luna E viceversa, è un “grande successo” che condivide un obiettivo comune con il programma Artemis, che mira a riportare gli esseri umani sulla luna e infine a far sbarcare gli equipaggi su Marte.

“Per inviare persone nello spazio sulla Luna o per inviarle su Marte, abbiamo bisogno di roba – molto, il che significa che dobbiamo mettere molta massa nello spazio”, ha detto del Corso.

“Ora abbiamo la possibilità di portare carichi utili pesanti nello spazio e riportarli giù. Questi due successi sono enormi passi avanti per consentire l’accesso e l’esplorazione umana. Stiamo andando nello spazio e vogliamo poterci rimanere”.

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