Kelsey Whitmore raggiunge lo Staten Island Ferryhawk

Scott Whitmore era in piedi lungo il corridoio una notte di primavera a guardare l’ultimo inning di una partita di Staten Island Ferryhawk a casa quando un agente di polizia di New York City gli si è avvicinato dal lato della terza base.

“Dopo la partita, pensi che possa ottenere l’autografo di tua figlia?” disse timidamente l’ufficiale.

Certo, Whitmore rise, anche se sapeva che la linea di ricezione sarebbe stata lunga. Lungi dall’essere una manciata di superstar degli Yankees e dei Mets, il giocatore di baseball più famoso di New York quest’estate potrebbe essere il principale giocatore a due vie di Staten Island, Kelsey Whitmore.

In piedi 5 piedi e 6 pollici, con i capelli castano scuro che pendono oltre il suo numero ufficiale, è impossibile sbagliare con una tana di FerryHawks, riscaldarsi sul campo o firmare autografi. È uno spettacolo insolito anche in un campionato noto per correre rischi e premere pulsanti.

L’Atlantic Professional Baseball League, ampiamente considerata come il più alto calibro tra le leghe minori indipendenti di baseball, ha ospitato tutte le star Roger Clemens, Jose Canseco e Ricky Henderson. Ma la donna non ha iniziato una partita della Atlantic League, né ha partecipato a una sola partita, nemmeno Whitmore, che ha giocato entrambe. È la prima donna a giocare in un campionato in collaborazione con la Major League Baseball da quando Lee Ann Ketcham e Julie Croteau si sono unite ai Maui Stingrays della Hawaiian Winter Baseball League nel 1994.

Questa lega era l’equivalente della palla di Classe A, mentre si ritiene che l’Atlantic sia più vicino alla Classe AAA, un gradino più in basso rispetto alle grandi leghe. A 24 anni, Whitmore, l’ex star del softball californiano, è in tournée nel baseball professionistico.

Per Whitmore, questo rappresenta un ritorno alla normalità. Giocava a softball perché era l’unico modo per ottenere una borsa di studio. Ma lei è, ed è sempre stata, una giocatrice di baseball e condivide molti tratti distintivi. Indossa il cappello basso, fa oscillare una racchetta da 32,5 once, annusa impulsivamente e sputa di riflesso.

I tatuaggi sull’avambraccio sinistro presentano immagini filippine – in onore dell’eredità di sua madre – tra cui una serie di denti di coccodrillo, che rappresentano un cacciatore aggressivo in agguato sotto una facciata calma e serena.

“Mi simboleggia come persona e come giocatore”, ha detto.

Whitmore ha sorpreso i giocatori di baseball ignari sin da quando era un’adolescente. Era l’unica ragazza della squadra di baseball del college alla Temecula Valley High School nel sud della California, ea 17 anni era una delle due firmate per giocare professionalmente per i Sonoma Stompers della Pacific League, una lega indipendente.

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Ora è da sola in un campionato pieno di precedenti major league, in una squadra gestita dall’ex giocatore dei Mets, Edgardo Alfonso.

Ci sono altre donne che intagliano sentieri nel baseball, uno sport dominato dagli uomini. Questa primavera, Rachel Balkovic dei Tampa Tarpons è diventata la prima donna a gestire la sua partita di baseball. A marzo, Alexis Hopkins è stato arruolato dal Kentucky Genome Wild Health della Atlantic League per servire come ricevitore di base della squadra.

Ma Whitmore, che ha iniziato due volte sul campo di sinistra ed è apparsa quattro volte sulla collina, conferma di appartenere a un diamante professionista del baseball come giocatrice.

“Questo è un evento rivoluzionario per noi”, ha detto il commissario della MLB Rob Manfred di Whitmore. “Questo ti dà un esempio onesto e reale di ciò che diciamo da anni, ambiziosamente: un giorno, faremo in modo che le donne giochino professionalmente per noi”.

Dopo che una delle partite dell’ultima notte è stata posticipata a causa del tempo, Whitmore era allo stadio con alcuni dei suoi compagni di squadra ad allenarsi e negoziare chi stava per correre per i cheeseburger, una specialità bodega che è diventata un’ossessione a FerryHawks.

Improvvisamente ha smesso di camminare per scoprire come è saltata attraverso una piscina larga circa otto piedi che si era formata sul cemento, che ha rimosso facilmente. “Ho saltato lunghe distanze al liceo”, ha detto Whitmore, alzando le spalle.

La sua carriera sportiva comprendeva anche calcio, lacrosse, flag soccer e pallavolo. Può superare 280 iarde con il suo autista e sollevare 400 libbre.

C’è stato qualche sport che non hai provato?

“Coraggio”, disse Whitmore.

Scott Whitmore, un insegnante di educazione fisica, ha detto che il baseball è stato il primo amore di sua figlia. All’età di sei anni, portò Kelsie a iscriversi alla Little League, ma lei rifiutò. Era contenta di giocare a caccia e oscillare nel cortile di casa.

“Alla fine ho detto: ‘Perché non vorresti giocare con i bambini della tua età?'”, ha detto Scott Whitmore. “

Era perché pensava che avrebbe dovuto portare i capelli in una coda di cavallo. Ho preferito lasciarla lunga.

Suo padre rise e le disse che poteva acconciarsi i capelli come voleva. Da allora è stato basso.

“Penso che una parte di me fosse tipo, ‘Se ce l’avessi, sarei come tutte le altre ragazze'”, ha detto Whitmore. “Non era comodo. Non ero io. “

Non è raro che le ragazze giochino a Little League. Ma non ci volle molto prima che Whitmore iniziasse a riconoscere quanto le formulazioni gender-sensitive siano per il baseball (ragazzi) e il softball (ragazze).

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“Hai sentito gli scettici”, ha detto Scott Whitmore. “Ehi, i ragazzi stanno diventando più forti e lei non sarà in grado di uscire con loro.” L’hanno detto all’età di 12 anni e non è mai successo”.

Justin Segal ha visto per la prima volta il Whitmore Stadium quando aveva 15 anni. Segal, che è stata la prima donna ad allenare in un’organizzazione di major league, ha fondato l’organizzazione no profit Baseball for All per promuovere l’uguaglianza di genere nel baseball e offrire opportunità alle ragazze che vogliono giocare nelle squadre giovanili. .

Da quella prima introduzione, Segal ha tenuto d’occhio Whitmore, credendo di essere stata forse quella a sfondare e avanzare nel baseball professionistico più di qualsiasi donna negli ultimi decenni.

“Aveva qualcosa di speciale”, ha detto Segal di Whitmore. “Era chiaro che aveva le capacità fisiche per competere”.

Ma al liceo, Whitmore si chiedeva se avesse la resistenza mentale per farcela.

“Comincio ad avere questa sensazione, non dovrei essere qui?” ha detto Whitmore. “Non appartengo a qui? La gente continua a chiedermi perché sono qui, la gente si chiede, gli estranei cercano di spingermi su un percorso diverso. Sto iniziando a pasticciare con la mia testa”.

Anche la solitudine è diventata un fattore. Sempre l’unica, eccezionale, ragazza estroversa. Ha detto che è diventata emotivamente drenante.

“Vuoi solo sapere che la sensazione si adatta ad essa”, ha detto Whitmore.

Incapace di ottenere una borsa di studio per il baseball, è entrata nella fiera del reclutamento di softball nonostante la sua limitata esperienza nel gioco. Il suo atletismo e il suo istinto da baseball si sono rivelati sufficienti per attirare un torrente di offerte da allenatori che, nel corso del tempo, hanno creduto di poterla trasformare in una star.

Stava trattenendo l’idea di passare al softball. “Non era quello che volevo fare”, ha detto Whitmore. “La squadra di softball del liceo voleva che giocassi per loro. Ad essere onesti, è come dirmi di andare a giocare a calcio. Nella mia testa, è uno sport completamente diverso”.

Tuttavia, il softball del college sembrava più attraente poiché Whitmore riteneva che i riflettori potessero non essere così concentrati su di lei.

“Ho pensato: ‘Se andassi a giocare per una squadra piena di ragazze, saprei che la sensazione di non essere quella che tutti guardano o vogliono cambiare sempre'”, ha detto Whitmore. “Quando sono entrato nel campo da softball, ero tipo, ‘Va bene, finalmente sono una parte di loro. “

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Era ancora diverso.

Si muoveva come una giocatrice di baseball, indossava un cappello e indossava pantaloni da baseball. Doveva imparare a colpire, a giudicare le palle volanti ea passare i sacchi. Anche l’atmosfera nel bunker le era estranea: un gruppo di ragazze ha reagito in modo diverso rispetto ai ragazzi.

Dopo le partite, sarebbe scivolata nelle gabbie di battuta per fare tagli contro i lanciatori. In estate, dopo la fine della stagione di Fullerton, faceva parte della squadra nazionale di baseball femminile degli Stati Uniti. “Mi sono detto, ‘Questo è solo temporaneo”, ha detto Whitmore del softball.

Ha anche contattato Joe Bimmel, un ex sfavorito della big league che ha aperto una struttura di addestramento a Torrance, in California, che aiuta i tiratori ad aumentare la velocità. Quando Whitmore è arrivata, il suo speedball ha superato poco più di 70 mph.

“Dovevamo arrivare almeno agli anni ’80”, ha detto Bimmel in un’intervista telefonica. Ma ammirava il movimento alla sua corte.

L’arsenale di lancio di Whitmore è composto da due punti, quattro punti, un cursore, una curva e qualcos’altro. “È questo strano cambiamento di calcio che stai lanciando”, ha detto Bimmel.

Whitmore la chiama “la cosa” e il tono è diventato una fonte di fascino a bordo dei FerryHawks. Il suo ex compagno di squadra Julio Tehran, che si è schierato con Atlanta Braves, Los Angeles Angels e Detroit Tigers, stava studiando i suoi pugni prima di partire di recente per la Mexican League.

Whitmore non sarebbe mai diventata troppo grande per i battitori professionisti (ora è negli anni ’70), ma Eddie Medina, il COO di FerryHawks che ha spinto a firmare con lei, pensava che Whitmore potesse mantenere i battitori sbilenco.

Il suo allenatore in campo, l’ex major league Nelson Figueroa, ha avuto successo nonostante la mancanza di ritmo e ha aiutato Whitmore ad adattarsi. Nella sua seconda apparizione della stagione, ha concesso sei punti in due terzi della partita perdendo un colpo. Ha segnato un ruolo negativo nella sua ultima apparizione il 5 giugno.

Nonostante i risultati contrastanti, i fan acclamano il suo nome e si presentano per vederla. La vita nel baseball significa vestirsi nel suo spogliatoio e fare la doccia in una struttura utilizzata dagli allenatori della squadra.

Ma lei chiama i suoi compagni di squadra “fratelli maggiori” e loro ricambiano.

Ha anche suo padre come fonte di conforto e risate. Scott Whitmore si ritirò a fine maggio, fece le valigie e attraversò il paese.

Non aveva intenzione di saltare una partita. “Passerò l’intera estate a guardare mia figlia giocare a baseball”.

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