Il telescopio spaziale James Webb della NASA rileva un boom sonico più grande della Via Lattea

Una delle immagini più straordinarie scattate dalla potente NASA fino ad oggi Il James Webb Space Telescope è dello Stefan quintamerUn gruppo di cinque galassie a circa 290 milioni di anni luce di distanza. Anche se la prima istantanea rilasciata lo scorso anno è stata sbalorditiva di per sé, il team di Webb sta anche collaborando con altri telescopi per rivelare nuove intuizioni sul gruppo, inclusa un’onda d’urto catastroficamente massiccia causata da una collisione tra galassie.

Gli astronomi che utilizzano le osservazioni di Webb insieme all’Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) hanno rilevato un boom sonico molte volte più grande della Via Lattea, causato dalla collisione delle galassie nel Quintetto di Stephan. I risultati, presentati in una conferenza stampa dell’American Astronomical Society il 9 gennaio, rivelano intuizioni sulle nubi gassose nel Quintetto di Stephan insieme alla possibile formazione di una nuova galassia.

Al centro dell’osservazione c’è una galassia chiamata NGC 7318b, che è in rotta di collisione con la sua galassia sorella, NGC 7318a. Tuttavia, NGC 7318b si scontra anche con il resto del Quintetto di Stephan, creando massicce perturbazioni nelle nubi circostanti di idrogeno gassoso.

“Quando questo intruso si scontra con l’ammasso, si scontra con un antico flusso di gas probabilmente da una precedente interazione tra altre due galassie, e provoca la formazione di un’onda d’urto gigante”, ha detto Philip Appleton, un astronomo dell’infrarosso al Caltech. Il Centro di elaborazione e analisi e il principale investigatore del progetto hanno affermato in una nota.

Ha spiegato che l’onda d’urto crea uno strato “altamente disordinato”, creando “strutture inaspettate” e ricircolando idrogeno gassoso molecolare. Questo gas può essere utilizzato per formare stelle e infine più galassie.

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Tuttavia, Appleton aggiunge anche che il team non comprende ancora appieno la scienza e i dati alla base dei cicli del gas. Sono necessarie ulteriori ricerche per scoprirne i meccanismi e gli effetti sottostanti.

Fortunatamente, gli astronomi sono più preparati che mai. Ora che Webb è in orbita e abbinato a potenti radiotelescopi come ALMA, i ricercatori sono armati dei migliori strumenti della storia per studiare fenomeni distanti che si verificano in luoghi come il Quintetto di Stephan. Il team ora prevede di utilizzare gli array spettroscopici del telescopio per studiare i segnali a raggi X dell’ammasso di galassie, fornendo ulteriori informazioni sul misterioso e caotico corpo celeste.

“Queste nuove osservazioni ci hanno dato alcune risposte, ma alla fine ci hanno mostrato quanto ancora non sappiamo”, ha detto Appleton. In seguito ha aggiunto: “Fondamentalmente, abbiamo un lato della storia. Ora è il momento di prendere l’altro”.

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