Il più vecchio umano o solo un’altra scimmia? Scoppia una rissa per un fossile di 7 metri | Paleontologia

È un conflitto che ha impiegato molto tempo per raggiungere il punto di ebollizione. Sette milioni di anni dopo che una creatura simile a una scimmia – da quando si chiamava Thoma – attraversò il paesaggio moderno ChadI suoi mezzi di trasporto hanno acceso una disputa tra i paleontologi. Alcuni sostengono che questo fosse il membro più antico di un lignaggio umano. Altri che era solo una vecchia scimmia.

Fila, accesa dalla carta dentro temperare la naturaLa scorsa settimana, gli scienziati hanno denunciato gli oppositori, mentre altri hanno accusato i rivali di costruire teorie su “meno di cinque minuti di osservazione”.

L’essenza della controversia è chiara. Potrebbe Toma – che significa “speranza di vita” nella lingua locale Daza del Ciad – camminare su due gambe, un’abilità che suggerisce che potrebbe davvero essere il membro più anziano della famiglia umana? Gli scienziati che hanno scoperto i resti fossili credono che sia così.

Altri fortemente in disaccordo. Dicono Toma – un membro di una specie estinta conosciuta come Sahelanthropus tchadensis Non era bipede, ma si muoveva a quattro zampe come uno scimpanzé. Sostengono che le affermazioni sull’origine degli antichi umani sono false, accusando gli oppositori di raccogliere dati.

La polemica è aspra anche per la paleontologia, un campo noto per aspre polemiche sull’interpretazione di antichi teschi e ossa. In questo caso, la controversia è iniziata con la scoperta nel 2001 nel deserto del Djarab di un cranio deformato e altre ossa da parte di paleontologi francesi e ciadiani. Hanno concluso che la forma del teschio significava che doveva appartenere Creatura ambulante eretta.

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“È una passione avere nelle mie mani l’inizio della discendenza umana”, ha detto all’epoca uno del team, Michel Brunet dell’Università di Poitiers. Questa scoperta ha reso Brunet una star scientifica FranciaSoprattutto a Poitiers dove una strada porta il suo nome.

Il professor Michel Bruni, dell'Università di Poitiers, tiene il cranio di Toumai all'Università di N'Djamena in Ciad.
Il professor Michel Bruni, dell’Università di Poitiers, tiene il cranio di Toumai all’Università di N’Djamena in Ciad. Foto: Patrick Robert/Corbis/Getty Images

Tuttavia, l’interpretazione si basava esclusivamente sull’esame del cranio, hanno affermato i critici. Le altre ossa sono state messe da parte fino a quando non sono state esaminate nel 2004 da Aude Bergeret-Medina, anche lei dell’Università di Poitiers. Ho riconosciuto uno stinco e ho concluso che proveniva da un primate che camminava a quattro zampe, non due. Fondamentalmente, è stata supportata dal suo supervisore, Roberto Macchiarelli.

Macchiarelli e Bergeret hanno impiegato più di un decennio per pubblicare le loro conclusioni. Hanno detto che i tentativi di presentare le loro scoperte alla Società Antropologica di Parigi sono stati bloccati, mentre gli oppositori di Macchiarelli sono stati accusati di cattiva condotta scientifica.

Un rapporto sul loro lavoro alla fine ha concluso che indicava che Thomas era una creatura a quattro zampe ed è improbabile che fosse il fondatore del lignaggio umano. “Le prove a sostegno del bipedismo sono molto, molto deboli”, afferma Macchiarelli.

Il mese scorso, i cercatori di teschi e ossa hanno pubblicato la loro risposta temperare la natura L’esame delle ossa, ha detto, indicava di camminare su due gambe, indicando che erano più vicine alla razza umana rispetto alle scimmie. Uno della squadra, Frank Jay, ha accusato su Twitter Macchiarelli e i suoi colleghi di aver basato le proprie conclusioni su una nota di 5 minuti e su alcune foto. “Il nostro documento è uno studio di cinque anni”, ha aggiunto.

Altri scienziati, tra cui il professor Bernard Wood, della George Washington University, sono stati schietti nel respingere le affermazioni di Gay mentre sostengono l’argomento secondo cui le ossa di Toma indicano che assomiglia a uno scimpanzé.

Il professor Chris Stringer del Natural History Museum di Londra è stato più cauto. “È un peccato che queste controversie sminuiscano scoperte davvero importanti”, ha detto osservatore. “A causa delle circostanze strane e in gran parte sconosciute della scoperta – le ossa sembravano essere state raccolte da qualcuno e disposte sulle sabbie del deserto – non sappiamo nemmeno se le ossa del cranio, delle gambe e delle braccia appartenessero insieme come una cosa sola individuale.

“Direi che la giuria non ha ancora deciso se Thomas sia completamente adattato a camminare su due gambe”.

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