I fossili di “mostri marini” forniscono indizi sulla migrazione degli ittiosauri 230 milioni di anni fa

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I paleontologi credono di aver risolto un mistero vecchio di decenni: almeno 37 rettili marini delle dimensioni di uno scuolabus sono morti e sono stati custoditi nella pietra in quello che oggi è il Nevada centrale circa 230 milioni di anni fa? Se gli scienziati di Museo Nazionale Smithsonian di Storia Naturale E altre istituzioni hanno ragione, una tomba fossile vicino a una vecchia miniera d’argento rappresenta un primo esempio di migrazione, uno dei comportamenti animali più basilari e profondamente radicati.

Le ossa trovate nel sito del Nevada provengono da un ittiosauro gigante ShonisauroAssomigliava a un enorme delfino informe. Shonisauro Secondo un nuovo studio pubblicato su Current Biology, un’antica versione dell’odierno Oceano Pacifico scivolava per migliaia di chilometri attraverso un oceano chiamato Panthalassa.

La scoperta fornisce una rara finestra sui comportamenti degli animali preistorici che non sono sempre catturati dai singoli fossili. Ciò solleva la possibilità che ulteriori tracce incorporate nei sedimenti e nel suolo possano fornire una comprensione più profonda dei rettili marini che abitavano il pianeta prima dell’uomo.

Il più antico conosciuto Le prove della migrazione risalgono a più di 300 milioni di anni fa Squali Bandringa con lunghi nasi a forma di spatola e Pesce preistorico Con piastre di armatura. Oggi, miliardi di animali migrano, comprese specie diverse come colibrì e balene megattere, farfalle monarca e bisonti blu.

Il cambiamento climatico può svolgere un ruolo nelle segnalazioni di pesci più grandi del normale in aree inaspettate. (Video: John Farrell, Brian Monroe/The Washington Post)

Tracce di fossili simili trovati in altre aree lo confermano Shonisauro Migrarono nel Nevada centrale dalle aree dell’odierna California, Alaska e New Mexico.

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Se è così, quel comportamento I tempi preistorici possono essere collegati Shonisauro, la più grande creatura che solcò i mari durante il periodo Triassico, insieme ai giganti moderni: le balenottere azzurre si trovano oggi nel Golfo di California con i loro piccoli. Le balene migrano verso acque più calde per partorire, quindi si spostano verso acque più fredde ricche di sostanze nutritive.

“Anche dopo 200 milioni di anni, ci si deve chiedere se siano in gioco le stesse regole ecologiche. [whales and Shonisauruses]“ha detto Nicholas T. Bienson, uno degli autori del nuovo documento, che lavora nella Divisione di Paleobiologia presso il Museo Nazionale di Storia Naturale.

Non tutti gli esperti del settore ritengono che Bienson ei suoi colleghi abbiano risolto il mistero che circonda la sovrabbondanza. Shonisauro Il sito è completamente privo di ossa e altri ittiosauri.

“Questo studio non è l’ultima parola, ma è un buon passo”, ha ammonito Martin SanderProfessore di Paleontologia presso l’Università di Bonn in Germania e ricercatore associato presso il Museo di storia naturale della contea di Los Angeles.

Sander, che non è stato coinvolto nello studio, ha aggiunto: “Non sono del tutto convinto. È una buona idea, ma è molto difficile da dimostrare.

Scheletri a Parco statale di Berlino-Ichthyosaur Foresta del canyon dell’Unione occidentale Shonisauro È cresciuto fino a 50 piedi, cinque volte la lunghezza di un delfino moderno, e pesava circa 22 tonnellate, l’equivalente di tre grandi elefanti. La loro prole era lunga solo pochi piedi.

Carlo L. Campo, un paleontologo dell’Università della California, Berkeley, ha scavato per la prima volta strati alternati di calcare e pietra fangosa nel sito negli anni ’50. Lui Si è subito chiesto cosa avesse causato il grande ammasso Shonisauro Scheletri.

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“Pensava che potesse trattarsi di un esodo di massa”, dice Neil B., per quanto riguarda le balene. Kelly, un altro autore dell’articolo, è professore assistente presso il Dipartimento di Scienze della Terra e dell’Ambiente della Vanderbilt University.

Ma le prove fossili rifiutano questa ipotesi, dimostrando che gli scheletri esistevano Sistemato sott’acqua lontano dalla riva.

Prova a spiegare perché Shonisauro Le ossa erano gli unici fossili di ittiosauro mai trovati nel sito del Nevada, diventando un’impresa di investigazione scientifica. I ricercatori hanno combinato la scansione 3D e la geochimica con strumenti tradizionali come collezioni museali, note sul campo, fotografie e materiali d’archivio.

Dopo aver eliminato altre possibilità, sono giunti a vedere la migrazione come lo scenario più probabile. I test del sedimento hanno rivelato l’assenza di livelli di mercurio, che indicherebbero attività vulcanica. Grande distruzione di massa 252 milioni di anni fa.

I ricercatori sono stati anche in grado di escludere la possibilità che una micidiale fioritura algale stesse avvelenando i rettili marini.

Alla fine, solo lo scenario della migrazione sembrava avere un senso.

“Shonisauro Certamente si verifica altrove, quindi questa specie aveva un’ampia area geografica, ed è molto ragionevole che questi grandi individui abbiano percorso lunghe distanze, come fanno oggi la maggior parte dei grandi vertebrati marini”, ha detto Kelly. “Saremo in grado di raccogliere più dati in futuro che può verificare le ipotesi che presentiamo nel documento, inclusa la migrazione”.

Almeno due misteri circondano gli antichi rettili marini noti come ittiosauri.

Sander dell’Università di Bonn afferma che gli ittiosauri, come le tartarughe marine, erano originariamente un tipo di animale terrestre, ma nella documentazione sui fossili compaiono come animali di mare aperto completamente esplosi. Non abbiamo le rocce giuste per mostrare come gli ittiosauri siano arrivati ​​in mare.

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Inoltre, quando Shonisauro Estinti alla fine del Triassico, circa 200 milioni di anni fa, “i piccoli ittiosauri si estinsero nel Giurassico e oltre, 88 milioni di anni fa nel Cretaceo”, ha detto Kelly. Non è chiaro perché gli ittiosauri più piccoli siano sopravvissuti e i giganti sì.

Benson non può fare a meno di pensare che il destino finale Shonisauro Una lezione per le balenottere azzurre e altri cetacei dei giorni nostri, molti dei quali sono ora classificati come in via di estinzione.

“Vogliamo un mondo con questi grandi giganti oceanici”, ha detto.

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