Albert Pujols è il quarto giocatore a segnare 700 fuoricampo

Era il giugno 2001, la prima metà della prima stagione della sua carriera senza nessuno. Albert Pujols è tornato a Kansas City, Mo. Ora, come rookie dei St. Louis Cardinals, sta in qualche modo battendo .350 con i fuoricampo. Ma quanto è bravo davvero?

“La sensazione del giorno è che hai un’intera linea di veterani di 10 anni che vengono da te – Mark McGwire, Jim Edmonds – quindi non lasciare che nessuno di loro ti batta”, ha detto Chad Durbin. Quella notte iniziò per i Royals, ricordando un incontro scout con un allenatore. “Jamie Quirk mi ha detto, ‘Penso che la tua roba batta i Pujols’ – e non l’ha chiamato così, l’ha scritto male. Non sai molto di lui.

L’istruzione è veloce e concreta. Pujols ha segnato due volte prima di colpire una palla curva per un homer nel nono inning, rovinando la possibilità di Durbin per la sua prima partita completa in carriera. È stato il 20esimo fuoricampo in carriera di Pujols in una serie di oltre due decenni.

«Quella casa è abbastanza vecchia per bermi; Durbin, 44 anni, è in pensione da nove anni. “Ho fatto bene con il baseball, però, cercando di aiutare il gioco. Ho fatto la mia parte.

Pujols ha detto che si sarebbe ritirato alla fine della stagione e venerdì ha finalmente vinto la sua gara. Ha segnato 700 fuoricampo in carriera segnando due volte contro i Dodgers a Los Angeles. Prima di Pujols, solo Babe Ruth (nel 1934), Hank Aaron (1973) e Barry Bonds (2004) avevano raggiunto 700.

“È piuttosto speciale”, ha detto Pujols dopo la partita. “Mi colpirà davvero quando avrò finito, a fine stagione, quando mi ritirerò, magari un momento o due dopo e potrò guardare i numeri”.

Bonds ha concluso la sua carriera con il maggior numero di homer, 762, seguito da Aaron con 755 e Ruth con 714. Ma Pujols, in quest’epoca di specializzazione e bullpens supersize, ha segnato più di qualsiasi altro lanciatore: 455.

Quel totale è ancora in crescita. Entrambi gli homer di venerdì erano matricole: il suo tiro di 434 piedi a sinistra nel terzo inning è venuto dal titolare dei Dodgers Andrew Heaney, e il suo 389 piedi nel quarto off relief Phil Pickford. Nessuno dei due aveva affrontato Pujols prima della partita di venerdì sera.

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“La gente mi chiede continuamente: ‘Chi è il battitore più duro che tu abbia mai affrontato?'”, ha detto Glendon Rush, 47 anni, che ha dato a Pujols tre homer in 40 battute in carriera. “Dirò sempre Albert. Soprattutto quando era nel fiore degli anni, poteva fare molti danni in molti modi diversi.

Ruth ha diffuso i suoi homer su 216 diversi lanciatori e Aaron su 310. Entrambi gli slugger si ritirarono nel mezzo della carriera di Bonds, molto prima dell’introduzione del gioco interleague nel 1997. I legami legati con 449 diversi lanciatori hanno raggiunto Pujols il 22 agosto contro Drew Smiley dei Chicago Cubs.

“Il modo in cui suona ora, è decisamente un Albert Pujols diverso da quello che ho visto quando era con gli Angels”, ha detto Smiley. “Quando era con i Cardinals all’inizio della sua carriera, non ho mai avuto la possibilità di affrontarlo quando era un giocatore molto dominante lì. Ma ora mi sento come se fosse di nuovo quel ragazzo.

Pujols chiude con uno svolazzo quasi improbabile quanto la sua ascesa all’inizio. Giocando part-time nella sua stagione d’addio, la sua percentuale di colpi di .509 fino a giovedì è stata la sua più alta dal 2011, l’ultimo anno del suo primo periodo a St. Louis.

Pujols ha registrato una media di un lento .617 con oltre 40 homer all’anno con i Cardinals dal 2001 al 2011. Quindi partì per gli Angels per un contratto da 240 milioni di dollari e una media di 23 homer all’anno con una percentuale di colpi di .448 su un contratto di 10 anni. Gli Angels lo hanno rilasciato lo scorso maggio e ha concluso la stagione 2021 con i Dodgers.

Mentre Pujols ha battuto solo .256 con gli Angels – rispetto a .328 prima – la sua presenza è sempre stata quella dei lanciatori avversari, specialmente con i corridori in base. Pujols, che segue solo Aaron e Ruth nella lista dei successi della carriera della RBI con 2.208, ha segnato almeno 93 punti in sei delle sue prime otto stagioni con gli Angels.

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“Nei giorni di Anaheim, ovviamente non ha colpito nella media, ma penso che gli RBI siano una cosa importante e aveva oltre 100 RBI per un buon allungamento”, ha detto Taijuan Walker, la curva a destra dei Mets. “Era sempre creativo. Ha fatto il suo lavoro per guidare i ragazzi, che fosse un sacco E o un doppio, poteva dare un pugno dall’altra parte. Questo è ciò che lo ha reso difficile.

Walker ha segnato il fuoricampo n. Pujols ha aggiunto il suo nome alla lista con 587. Walker, allora con i Seattle Mariners, aveva precedentemente tenuto Pujols a un colpo su 10 at-bat, ma questo non era il suo giorno.

“Non sapevo nemmeno se ero fuori: fuoricampo, fuoricampo, fuoricampo, colpito dalle docce”, ha detto Walker, che ha rinunciato a tre punti consecutivi e ha avuto solo due eliminati nel primo inning. “Albert l’ha finito per me. Penso che fosse un pallone veloce, al centro sinistro. Era davvero profondo. Ricordo che hanno detto che non poteva arrivare al pallone veloce, ma poteva scendere, quindi ho provato a colpirlo. E molti dei suoi fuoricampo sono ora, penso che sia aumentato.

Questo è il campo che Smiley ha provato il mese scorso nel settimo inning di una partita senza reti al Wrigley Field: una palla veloce 1-2 a 93 mph sulla metà esterna del piatto. L’unico run homer della partita è stato il n. Pujols lo schiaffeggia nella prima fila delle gradinate del campo di sinistra per 693. Secondo Statcast, il campo era a 4,23 piedi da terra, rendendolo il secondo campo più alto colpito da un homer nelle major in questa stagione.

“All’inizio del gioco, gli ho lanciato una palla curva lungo la zona – e l’ha colpito contro il muro”, ha detto Smiley. “E’ rinchiuso.”

Pujols ha rotto un altro pareggio senza reti contro i Cubs il 4 settembre al Busch Stadium di St. Louis, segnando un fuoricampo nel bullpen del campo sinistro su fastball di Brandon Hughes all’ottavo inning. Hughes, un debuttante, ha insistito sul fatto che il curriculum di Pujols non lo ha influenzato – “Non ho intenzione di nominare un battitore quando sono là fuori”, ha detto – ma la storia di Pujols gli era chiara.

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“Vengo da Detroit, quindi abbiamo perso contro i Cardinals”, ha detto Hughes, che aveva 10 anni quando Pujols ha portato St. Louis al titolo delle World Series 2006. “Dico ‘noi’ perché ero un fan dei Tigers crescendo”.

Pujols è entrato nel campo giusto al largo di Justin Verlander nella prima partita di quelle World Series, mostrando un tratto per cui è noto. Dei tanti lanciatori che ha colpito per gli homer, alcuni erano i migliori nel prendere il tumulo.

“Jim Leyland ha menzionato questo quando ero con lui a Detroit: ‘Albert Pujols e quei ragazzi, hanno colpito davvero bene il lancio'”, ha detto Durbin, riferendosi all’ex manager dei Tigers. “Ci penso con Albert: ha colpito molto duramente tiri buoni e di qualità – e poi quando hai commesso degli errori, li ha puniti. Questa è la differenza tra un ragazzo come lui e ragazzi che hanno una media di .280 in carriera con 350 fuoricampo.

I lanciatori d’asso negli ultimi dieci anni hanno spesso confuso Pujols; Corey Kluber e Chris Sale si sono combinati per tre successi in 44 battute, con un solo fuoricampo (fuori dal mancino Sale nel 2012).

Roger Clemens, Tom Clavin, Randy Johnson, Clayton Kershaw, Greg Maddux e Johan Santana: considera questa vasta collezione di personaggi di spicco per lo più in pensione nel gruppo con 23 Cy Young Awards. Pujols ha distrutto 10 homer, di cui cinque su Johnson, per raggiungere un totale di .367.

La media di .367 è un punto migliore di quella di Ty Cobb, il punteggio più alto in carriera nella storia. Mentre Pujols si riferisce sempre al rallentamento, ricorda che il potere è solo una parte del pacchetto.

Contro Clemens, Clavin, Johnson, Kershaw, Maddux e Santana, è stato anche meglio di Cup.

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